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La Fira del Vi, wine festival of Useres

Give me any excuse for a glass of wine and I will be there. Two years ago Useres introduced their first ever wine festival celebrating the resurgence of bodegas in the municipality. I went, and was delighted to see this otherwise dull, but pretty hilltop bastide town transformed into a hubbub of festivity. The ambiance was electric and the setting euphoric, aided by pale grey sails of tissue undulating in high spirits over the streets to soften the piercing sun.”?

The next year sadly I could not make it, but heard that it was a “pasada” – a great event. Last weekend, Useres celebrated its third Fira del Vi and happily I was able to go. The same sails were in situ, albeit a bit askew and slightly tattier, a minor imperfection that could not dampen the atmosphere. I cannot say the same for the dreadful state of the public toilets right next to the bouncy castles.

I think Useres needs new sails, I said to my companion … and the rest! “La crisis”, he stated. Yes, perhaps. Everything is down to that.

There seemed to be less bodegas, but more tapa vendors, home preserves, hats and the like. Were the bouncy castles a new addition? I missed the farmer and his juicy cherries from two years ago, the sheer simplicity of it. Maybe he could not afford a stand now?

Plates of lamb stew were being wolfed down, followed by deep fried pastries and later, candyfloss for the kids. There was a queue at the olive stand, and the sheep’s cheese from Cati was hugely popular – only 5 euros for a generous plate assortment. We sat at a table around the corner, only place we could find, and made friends with a couple from Castellon.

I picked compulsively at their cheese which they declared too strong (yum!) and they nibbled on our cod crisps, too fishy for me. A kind of Spanish pork scratchings equivalent. Probably a lot healthier; certainly crunchier and less fatty. I kept on giving it a go.

Then we took some silly photos.

By about 5pm the men, and even some women (!), were clearly the worse for wear. The bouncy castles were largely ignored, and no surprise there. I mused that this was not a serious wine festival, more an opportunity for a fabulous Spanish piss-up. Or maybe I was the more drunken affair? And maybe it was because two years ago I witnessed its very first day in its inauguration year, and this time the second day in its third year? Had it become as rudderless as the tattered grey voiles?

In contrast let me mention the well-established Galliac wine fair in France. James and I went to it an age ago. We paid an entrance of 6 euros each that included two specially embossed wine glasses. All the wine tastings were completely free with each stand’s offerings previously graded by a panel of expert judges. If we had of known, we would have reserved places at the outdoor evening meal seating 500 on the banks of the Tarn river – at the time 25 euros for a gourmet 5 course meal, starting with the now unfashionable Foie Gras, proceeding with duck breast and so on. Never mind. We staggered home, weighed down by 10 cases of award winning wines. It was a thoroughly professional event. But we never went again – not even tempted by the meal. I cannot explain why.

In Useres some 18 years later, I pay a mere 3 euros and am given the same exact glass, only naturally embossed with the town’s logo. These glasses are universally recognised as the perfect shape for wine. It is a pity then that the tastings were not free and that there was no judging. Although Useres’s event is small, its emerging bodegas have a lot to offer beyond the boundaries of Castellon. It has amazing potential, and furthermore if it took in the surrounding municipalities, it could grow exponentially, especially with the soon to open Castellon Airport.

Go to any vineyard in the world and they will offer you free samplings. These encourage proper purchases, not the localised wine crawl I participated in, the “I am paying more per glass than in the bar around the corner so I want my glassful” kind of thing. Definitely no cases of wine being carted to cars after the sip of a perfectly chilled vintage in Useres. The only carting was of inebriated men, sometimes by their children, more often by their wives!

Talking of children – in Galliac I remember seeing a pram vacated of its proper occupant and laden with wine cases. I also saw two children prodding at their ex-pat parents, clearly sleeping off too much tasting in the middle of a field.

All commentary and dark voiles aside, I thoroughly enjoyed the afternoon and alcohol; a little bit too much along with most everyone else. The Spanish down-to-earth love of fiestas, and in this “case” wines, elevated the occasion above the ordinary. Maybe in future years la Fira del Vi will take proper flight above the rooftops of Useres with sparkling new sails and banners proclaiming the charms of its area. But then, it might lose its relaxed intimacy. Be careful of what you wish for.

For you see, although it was my second visit to the Useres wine party, it certainly will not be my last, not as it stands. This despite arriving home exhausted and with an unquenchable thirst, produced by the combination of wine, cheeses, olives and no doubt those smelly cod crisps. I drank litre upon litre of water and then went straight to bed. An early night for me after a long day on the grapes.

For more on the wine fair and other events at Useres click here.

Ladies, lets have fun! - Useres, Spain
Ladies, lets have fun! – Useres, Spain

Dame alguna excusa para una copa de vino y allí estaré. Hace dos años, Les Useres hizo su primera feria del vino, celebrando el resurgimiento de las bodegas en el pueblo. Fui y estaba encantada de ver de otra manera este aburrido, pero bonito pueblo en una cima, transformado en un jaleo de fiesta. El ambiente era eléctrico y el escenario eufórico, ayudado por telas gris pálido, ondulantes y animadas sobre las calles, para suavizar el sol desgarrador.

Tristemente al año siguiente no pude ir, pero oí que fue una pasada- un gran evento. El fin de semana pasado, Les Useres celebró su tercera Feria del Vino y felizmente pude ir. Las mismas telas estaban in situ, aunque un poco torcidas y cutres, una imperfección menor que no pudo enfriar el ambiente. No puedo decir lo mismo del desagradable estado de los baños públicos justo al lado de los castillos hinchables.

“Creo que Les Useres necesita nuevas telas” dije a mi compañero… “¡y soportes!” “La crisis” dijo él. Sí, quizás. Todo se viene abajo con ella.

Allí parecía haber menos bodegas, pero más vendedores de tapas, conservas caseras, sombreros y parecidos. ¿Eran los castillos hinchables una nueva incorporación? Eché de menos al agricultor y a sus jugosas cerezas de hacía dos años, esa auténtica sencillez. ¿Quizás no pudo permitirse un stand esta vez?

Platos de cordero guisado estaban siendo devorados, seguidos de hojaldre frito y después, algodón de azúcar para los niños. Había una cola en el stand del olivo y el queso de oveja de Catí era enormemente popular- sólo 5 euros por un generoso plato surtido. Nos sentamos en una mesa en un rincón, el único lugar que pudimos encontrar e hicimos amistad con una pareja de Castellón. Picoteé compulsivamente en su queso al que ellos habían declarado como demasiado fuerte (¡mm!) y ellos picotearon en nuestro crujiente de bacalao, demasiado pescado para mí y parecido a las cortezas de cerdo españolas. Probablemente un poco más saludable; ciertamente más crujiente y menos grasoso. Seguí probando.

Entonces hicimos algunas fotos tontas.

Sobre las 5 de la tarde, los hombres e incluso algunas mujeres (!) estaban claramente desaliñados. Los castillos hinchables en su gran mayoría estaban siendo ignorados y no me sorprendía. Reflexioné sobre que ésta no era una feria de vino seria, más bien era una oportunidad para una fabulosa juerga española. ¿O quizás era yo el evento más borracho? ¿Y quizás era porque dos años antes presencié el primero de todos los días en el año de su inauguración y esta vez era el segundo día en su tercer año? ¿Se había quedado sin timón como las harapientas gasas grises?

Por el contrario, dejadme mencionar la bien establecida feria del vino de Galliac en Francia. James y yo fuimos hace años. Pagamos una entrada de 6 euros, que incluía dos copas de vino especialmente grabadas. Todas las catas de vino eran gratis, con cada stand ofreciéndolas previamente calificadas por un comité de expertos jueces. Si lo hubiéramos sabido, habríamos reservado sitio en la cena al aire libre con 500 asientos en los bancos del río Tarn- en ese momento 25 euros por 5 platos de alta cocina, empezando con el ahora pasado de moda Foie Gras, siguiendo con pechuga de pato, etc. No importa. Nos tambaleamos hasta casa, agobiados por 10 cajas de vinos galardonados. Fue un evento completamente profesional, pero no volvimos otra vez, ni siquiera tentados por la comida. No puedo explicar porque.
En Les Useres 18 años más tarde, pagué 3 meros euros y me dieron exactamente el mismo vaso, naturalmente sólo con el logo del pueblo estampado. Estos vasos son universalmente conocidos por su forma perfecta para el vino. Es una pena, entonces, que las catas no fueran gratis y que no hubiera nadie juzgando. Aunque el evento de Les Useres es pequeño, sus bodegas emergentes tienen mucho que ofrecer más allá de las fronteras de Castelló. Tiene un potencial increíble y más si llegara a los pueblos de alrededor, ya que podría crecer de manera exponencial, especialmente con la pronta apertura del Aeropuerto de Castellón.

Ve a alguna viña en el mundo y te ofrecerán sus catas gratuitas. Estas animan a las compras apropiadas, no al rastreo de vino localizado en el que participé, el “estoy pagando más por un vaso que en el bar de la esquina, por eso quiero mi vaso”. Definitivamente no había cajas de vino siendo llevadas a los coches después de sorbos de un perfectamente frío añejo en Les Useres. El único acarreo era de hombres ebrios, con sus niños a veces, ¡más a menudo por sus mujeres!
Hablando de niños- en Galliac recuerdo ver un cochecito vacío de su propio ocupante y cargado con cajas de vino. También vi a dos niños empujando a sus expatriados padres, claramente durmiendo la mona por demasiadas catas en mitad de un campo.

Comentarios y oscuras gasas aparte, disfruté totalmente de la tarde y el alcohol; un poco demasiado acompañada por casi todos los demás. El amor español centrado en las fiestas y en este caso, los vinos, elevaron la ocasión por encima de lo ordinario. Quizás en los años futuros la Fira del vi tomará el próximo vuelo sobre los tejados de Les Useres con brillantes y nuevas telas y carteles proclamando los encantos de su área. Pero entonces, puede que pierda su relajada intimidad. Ten cuidado con lo que deseas.

Para que veas, aunque era mi segunda visita a la fiesta del vino de Les Useres, ciertamente no será mi última, no mientras se haga. Esto a pesar de llegar a casa exhausta y con una insaciable sed, producida por la combinación de vino, quesos, aceitunas y sin duda, aquellas olorosas cortezas de bacalao. Bebí litro tras litro de agua y entonces fui directa a la cama. Una noche temprana para mí después de un largo día entre vinos.

Ladies, lets have fun! - Useres, Spain
Viva la Espana! – Useres, Spain

Traducción español por Anna Belles

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